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Les filles au radium: des ouvrières qui peignent au radium et sont exposées aux radiations

Les filles au radium: des ouvrières qui peignent au radium et sont exposées aux radiations

Si vous avez grandi dans les années 1950, vous vous souvenez peut-être de la lueur réconfortante que dégagent votre réveil et vos montres-bracelets, même les nuits les plus sombres. Les cadrans brillaient car les deux étaient peints avec une peinture à base de radium.

L'élément radium a été découvert en 1898 par un chimiste / physicien franco-polonais Marie Curie et son mari Pierre Curie.

En 1910, Marie, aidée par le scientifique André-Louis Debierne, a pu isoler le radium sous forme de métal pur.

En 1911, Marie Curie remporte le Prix ​​Nobel de chimie, son deuxième prix Nobel après un prix Nobel de physique en 1903, pour ses travaux sur les radiations.

Elle a été la première femme à remporter un prix Nobel, la première personne (et la seule femme) à remporter le prix Nobel à deux reprises et la seule personne à remporter le prix Nobel dans deux domaines scientifiques différents.

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Un engouement pour tout le radium

À la fin des années 1910, il y avait un engouement pour tout ce qui était lié au radium et pour tout ce qui «brille dans le noir».

Les fabricants ont commencé à mettre la substance «miracle» dans:

* Aliments - la Tablette de chocolat Radium Schokolade fabriqué par Burk & Braun, et Pain au radium fabriqué avec eau de radium et fabriqué par les boulangers Hippman-Black.
* Eau - la Revigator était un récipient contenant du radium qui stockait un gallon d'eau; boire de l'eau soi-disant guéri l'arthrite, l'impuissance et les rides.
* Jouets - la Radiumscope a été vendu jusqu'en 1942, et il a été commercialisé comme une «merveilleuse» veilleuse puisqu'elle «brille d'une lumière étrange dans une pièce sombre».
* Dentifrice - un dentifrice contenant à la fois du radium et du thorium a été vendu par le Dr Alfred Curie, qui n'avait aucun lien avec Marie ou Pierre Curie.
* Cosmétique - le même Dr Curie a également commercialisé des cosmétiques sous Marque Tho-Radia, qui promettait d'éclaircir et de rajeunir votre peau.
* Traitements de l'impuissance - la Radioendocrinateur était un livret contenant des cartes enduites de radium et destiné à être porté à l'intérieur des sous-vêtements la nuit.

À l'apogée du radium, entre les années 1917 et 1926, sa plus grande utilisation était de peindre les cadrans d'horloges et de montres.

Il y avait trois entreprises aux États-Unis: États-Unis Radium à Orange, New Jersey, qui a commencé vers 1917, le Radium Dial Corporation à Ottawa, Illinois, qui a commencé en 1922, et le Waterbury Clock Company à Waterbury, Massachusetts.

Les entreprises ont mélangé des sels de radium avec du sulfure de zinc et de la colle pour produire une peinture éclatante. U.S. Radium a breveté sa peinture au radium sous le nom "Undark."

La Première Guerre mondiale augmente la demande

Lorsque les États-Unis sont entrés dans la Première Guerre mondiale en 1917, les soldats sur le front n'étaient pas en mesure de voir leurs cadrans de montre la nuit, ce qui a rendu plus difficile la coordination des attaques nocturnes. L'armée américaine a conclu un contrat avec U.S. Radium pour produire des montres-bracelets avec des cadrans lumineux pour leurs soldats, et la société s'est constituée.

Le peintre de cadrans idéal était une très jeune femme, en raison de la taille de ses mains. Alors que certaines des filles n'avaient que 11 ans, la majorité des jeunes femmes embauchées avaient 14, 15 et 16 ans.

La plupart des filles étaient issues de familles ouvrières, et beaucoup étaient des filles d'immigrants. Ils étaient ravis d'avoir le travail, l'usine était propre et le salaire était excellent.

Les filles ont reçu pour instruction de rendre la pointe de leurs brosses en poil de chameau aussi fine que possible en léchant la pointe et en la comprimant entre leurs lèvres. Ce processus s'appelait «pointer».

Les dentistes voient des cas déroutants

Au début des années 1920, les dentistes du New Jersey et de l'Illinois ont commencé à voir de jeunes femmes souffrant de graves problèmes dentaires. Lorsque les dentistes ont extrait leurs dents douloureuses, des parties entières de leurs mâchoires sont également sorties. En fin de compte, cela est devenu connu comme nécrose du radium ou mâchoire de radium.

Un exemple était jeune Mollie Maggia, dont la mâchoire entière s'est désintégrée sous la douce impulsion de son dentiste. Finalement, des tumeurs ont envahi sa veine jugulaire, la noyant dans son propre sang et la tuant à 24 ans.

Outre les problèmes dentaires, les filles avaient des ulcères sur la peau, des fractures des os et des tumeurs aux jambes, aux hanches et au visage. Leurs corps avaient traité le radium qu'ils avaient ingéré par «basculement» comme substitut du calcium, et il se concentrait dans leurs os et leurs dents.

Souvent, la première indication des filles qu'ils avaient une intoxication au radium était de se voir dans un miroir la nuit. Leurs os brillaient littéralement dans le noir. Ensuite, les filles ont commencé à mourir.

Les femmes ont cherché de l'aide auprès des entreprises, mais elles ont été confrontées à un mur de dénégations. En 1924, U.S. Radium a commandé un rapport à des experts en santé publique Cecil et Katherine Drinker de l'Université de Harvard.

Lorsque le rapport a montré que le radium était la source des problèmes des filles, US Radium a réécrit le rapport de Drinker, affirmant que «chaque fille est en parfait état». Ils l'ont ensuite déposé, avec le nom de Drinker toujours attaché, au ministère du Travail du New Jersey.

Les entreprises ne se sont pas contentées de dissimuler les problèmes. Ils sont allés jusqu'à discréditer les jeunes femmes en encourageant les médecins à énumérer la cause du décès de celles qui sont mortes de syphilis.

Les travailleuses ont développé des plaies dans la bouche, leurs mâchoires se sont effondrées, leurs jambes se sont cassées, elles se sont effondrées et sont mortes. L'entreprise a versé de l'argent silencieux aux victimes du Radium, puis a affirmé qu'elles étaient mortes de la syphilis. Le radium n'était pas à blâmer. pic.twitter.com/LIrRrA1dBn

- Pulp Librarian (@PulpLibrarian) 13 janvier 2018

Cinq femmes se lèvent

Il a fallu un peintre de cadran américain Radium Grace Fryer deux ans pour trouver un avocat disposé à prendre son cas. Elle a été rejointe par quatre autres femmes: Edna Hussman, Katherine Schaubet sœurs Quinta McDonald et Albina Larice.

U.S. Radium a tenté de retarder le procès le plus longtemps possible, espérant que les plaignants seraient tous bientôt morts. Lorsqu'en janvier 1928, l'affaire fut finalement jugée, aucune des cinq femmes n'était assez forte pour lever le bras pour prêter serment, et deux des femmes étaient alitées.

Le procès faisant la une des journaux du monde entier, Marie Curie a pesé en déclarant: "Je ne serais que trop heureuse de donner toute l'aide que je pourrais, mais il n'y a absolument aucun moyen de détruire la substance une fois qu'elle entre dans le corps humain."

Quand U.S. Radium a convaincu le juge de première instance d'un autre délai, le célèbre journaliste Walter Lippmanna écrit: "L'une des parodies de justice les plus damnables qui ait jamais attiré notre attention. Il est scandaleux que l'entreprise tente d'empêcher ces femmes de poursuivre en justice ... Il n'y a aucune excuse possible pour un tel retard. Les femmes sont Si jamais un cas appelle une décision rapide, c'est le cas de cinq femmes estropiées qui se battent pour quelques misérables dollars pour soulager leurs derniers jours sur Terre. "

Dans un acte d'orgueil presque incroyable, le président du US Radium Clarence Lee a déclaré: << Malheureusement, nous avons donné du travail à un grand nombre de personnes physiquement inaptes à trouver un emploi dans d'autres secteurs d'activité. Des infirmes et des personnes ayant une incapacité similaire ont été engagés. Ce qui était alors considéré comme un acte de gentillesse de notre part a depuis été retourné contre nous. . "

Au cours de l'essai, il est apparu que les hommes scientifiques des entreprises qui traitaient la poudre de radium portaient des tabliers en plomb et manipulaient le radium avec des pinces, alors que les femmes ne bénéficiaient pas d'une telle protection.

À Ottawa, dans l'Illinois, la Radium Dial Corporation a reçu des rapports médicaux de ses propres médecins montrant que les filles souffraient d'intoxication au radium, mais elle a sorti des annonces d'une page entière dans le journal local indiquant que le radium était totalement sûr.

Le radium américain s'installe

En 1928, U.S. Radium a réglé le procès, donnant à chacune des femmes $10,000 plus $600 un an tant qu’ils continuaient à souffrir d’une intoxication au radium. L'affaire est devenue connue sous le nom de «Le cas des cinq femmes condamnées à mourir».

La Consumers League of New Jersey a mené avec succès une campagne pour que la nécrose du radium soit reconnue comme une maladie professionnelle par la Commission nationale des accidents du travail. Jusque-là, l'empoisonnement au radium n'était pas une maladie indemnisable, mais il était trop tard pour réellement bénéficier à l'une des filles du radium parce que le délai de prescription de deux ans était épuisé.

Les sentiments au sujet du cas persistent et, en 1941, le New Jersey a adopté un projet de loi rendant toutes les maladies professionnelles indemnisables, et ils ont prolongé la période pendant laquelle les travailleurs pouvaient découvrir des maladies. Le cas des filles au radium a finalement conduit à la formation des États-Unis. Administration de la sécurité et de la santé au travail (OSHA).

En 2017, l'auteur Kate Moore a rapporté l'histoire de ces femmes dans son livre,The Radium Girls: La sombre histoire des femmes brillantes d'Amérique. En utilisant des techniques plus sûres, les cadrans d'horloges et de montres ont continué à être peints au radium jusqu'aux années 1960.

Le 1er mars 2014, la dernière des filles au radium, Mae Keane, est décédée chez elle à Middlebury, dans le Connecticut, à l'âge de 107 ans. Heureusement pour elle, ses patrons n'étaient pas satisfaits de son travail de peintre de cadrans et elle avait été rapidement licenciée. Aujourd'hui, l'ancienne usine de fabrication de radium aux États-Unis est un site Superfund.


Voir la vidéo: Cy: Comment dessiner Radium Girls? (Octobre 2021).