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Des crocodiles végétariens anciens parcouraient la Terre il y a plus de 200 millions d'années

Des crocodiles végétariens anciens parcouraient la Terre il y a plus de 200 millions d'années

Il y a 200 millions d'années, les crocodiles avaient un régime alimentaire différent de ce que nous connaissons aujourd'hui - au lieu de manger de la viande, ils étaient végétariens.

Une étude récente de l'Université de l'Utah et du National History Museum aux États-Unis a publié ses résultats dans la revue Biologie actuelle.

Comment les chercheurs ont-ils découvert les préférences alimentaires des anciens crocodiles? En enfilant les robes de leurs dentistes et en analysant leurs dents.

Les fossiles dentaires ont donné la clé de leur penchant pour le végétarisme.

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Fossiles dentaires et végétarisme

Il s'avère que trois à six branches du crocodile et de la famille des alligators avaient des dents spécialisées pour la mastication des plantes.

Incroyablement, les chercheurs ont pu reconstruire le régime alimentaire de ces mangeurs de plantes simplement en analysant ces dents fossilisées. L'équipe a examiné 146 dents de 16 types de crocodiles différents.

Keegan Melstrom, l'auteur de l'étude, a déclaré: "Les carnivores possèdent des dents simples alors que les herbivores ont des dents beaucoup plus complexes."

Il a poursuivi: "Notre étude indique que les dents de forme complexe, que nous supposons être herbivores, apparaissent chez les parents éteints des crocodiles au moins trois fois et peut-être jusqu'à six."

Les fossiles des dents utilisées dans l'étude ont clairement démontré qu'il s'agissait de reptiliens non carnivores.

Melstrom et le Dr Randall Irmis, conservateur en chef de la paléontologie au Natural History Museum de l'Utah, ont pu découvrir ce que ces animaux mangeaient en comparant la complexité des dents des crocodiles maintenant éteints à ceux d'aujourd'hui.

Dents vieilles de 200 millions d'années

En analysant les dents fossilisées, l'équipe a pu déduire qu'au moins trois à six des crocodyliformes parcouraient la Terre pendant l'ère mésozoïque, il y a environ 200 millions d'années.

L'étude des chercheurs leur a permis de trouver plus d'informations sur les crocodiles en général.

Melstrom a déclaré: "Certains crocodyliformes étaient similaires aux crocodyliens vivants et étaient principalement carnivores, d'autres étaient omnivores (mangeant à la fois de la viande et des plantes), et d'autres encore se spécialisaient dans les plantes."

Il a souligné que «les herbivores vivaient sur différents continents à des époques différentes, certains aux côtés de mammifères et de parents mammifères, et d'autres non».

«Cela suggère qu'un crocodyliforme herbivore a réussi dans une variété d'environnements», a-t-il conclu.

Tout à fait le changement des crocodyliens que nous connaissons aujourd'hui.


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