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La nouvelle horloge atomique de la NASA rendra les voyages dans l'espace lointain plus sûrs

La nouvelle horloge atomique de la NASA rendra les voyages dans l'espace lointain plus sûrs

L'horloge atomique de l'espace profond de la NASA est un moyen infaillible pour les vaisseaux spatiaux de voler en toute sécurité et de manière autonome vers des destinations comme la Lune et Mars.

Avant les progrès de l'horloge atomique, on indiquait aux vaisseaux spatiaux où aller en calculant sa position par rapport à la Terre.

Les données sont envoyées via un système de relais qui peut prendre de quelques minutes à plusieurs heures pour être transmises. Bien que ce système fonctionne bien pour les missions proches de la Terre, alors que nous nous dirigeons vers des projets plus lointains, une nouvelle façon de naviguer est nécessaire.

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Lancé en juin

L'horloge atomique est une réponse possible. La technologie commencera sa période de test en juin lorsqu'elle sera lancée sur la fusée SpaceX Falcon Heavy sur l'orbite terrestre pendant un an. Il sera rigoureusement testé pour voir s'il peut aider les vaisseaux spatiaux à se localiser dans l'espace.

Si les tests se déroulent bien, cela pourrait ouvrir les portes à une méthode de navigation à sens unique qui permettrait aux vaisseaux spatiaux autonomes et équipés de voler en toute sécurité dans l'espace lointain.

"Chaque vaisseau spatial explorant l'espace lointain est dirigé par des navigateurs ici sur Terre. L'horloge atomique de l'espace profond va changer cela en permettant la navigation autonome à bord, ou un vaisseau spatial autonome", a déclaré Jill Seubert, chercheuse principale adjointe.

GPS trop imprécis pour l'espace lointain

Les appareils GPS et les smartphones déterminent leur emplacement en envoyant des données à des horloges atomiques sur des satellites en orbite autour de la Terre. La position de l'appareil est déterminée en triangulant sa position par rapport à l'horloge atomique.

Les engins spatiaux ne peuvent pas utiliser le GPS car de petites inexactitudes peuvent signifier de grandes distances. Au lieu de cela, ils utilisent actuellement des satellites géants qui envoient un signal au vaisseau spatial, qui le renvoie sur Terre.

Des horloges extrêmement précises au sol mesurent la durée de l'envoi et de la réception de ce message, ce qui indique aux navigateurs à quelle distance se trouve le vaisseau spatial et à quelle vitesse il se déplace.

Juste comme un écho

"C'est exactement le même concept qu'un écho", a déclaré Seubert. "Si je me tiens devant une montagne et que je crie, plus l'écho met du temps à me revenir, plus la montagne est loin."

Tant que le système est en bon état, l'envoi et la réception des messages peuvent prendre un certain temps. Rappelez-vous quand le monde a attendu 14 minutes pour voir si le rover Curiosity de la NASA avait atterri en toute sécurité sur Mars?

Une horloge atomique à bord d'un vaisseau spatial signifierait qu'un message est envoyé de la Terre directement à l'engin spatial, qui est ensuite mesuré par l'horloge de bord et cette information est utilisée pour déterminer son emplacement.

Le vaisseau spatial peut alors ajuster son plan de vol en conséquence sans qu'il soit nécessaire de renvoyer un message sur Terre.


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