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Il y a une pénurie mondiale d'hélium

Il y a une pénurie mondiale d'hélium

Allez dans votre magasin de fête du quartier pour des ballons remplis d'hélium, et il y a de fortes chances qu'ils soient à court d'hélium. En effet, actuellement, il y a une pénurie d'hélium dans le monde et les prix de l'hélium ont bondi de 135% en un an seulement.

Magasin de fournitures de fête aux États-Unis, Party City a vu son cours baisser de 30% au cours des six derniers mois en raison de la pénurie d'approvisionnement. Ce n'est pas la première fois qu'il y a une pénurie d'hélium, en 1958, les ballons utilisés dans le défilé de Thanksgiving de Macy étaient remplis d'air plutôt que d'hélium en raison d'une pénurie.

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En plus de faire sonner les gens comme des tamias lorsqu'ils inhalent une partie du gaz et de son utilisation dans les ballons de fête, l'hélium est principalement utilisé pour refroidir les aimants supraconducteurs des scanners d'imagerie par résonance magnétique (IRM). Il est également utilisé pour fabriquer des plaquettes de silicium, qui sont le précurseur des circuits intégrés, et il est utilisé dans le photovoltaïque, ou cellules solaires.

Le grand collisionneur de hadrons du CERN utilise 96 tonnes métriques d'hélium liquide dans ses aimants supraconducteurs.

Qu'est-ce que l'hélium?

L'hélium est un gaz monatomique incolore, inodore, insipide, non toxique, inerte et est le premier du groupe des gaz rares sur le tableau périodique des éléments. Après l'hydrogène, l'hélium a le deuxième numéro atomique le plus bas - 2, et il a le point d'ébullition le plus bas de tous les éléments.

L'hélium est une ressource non renouvelable, ce qui signifie qu'une fois que l'hélium terrestre est parti, il est parti. L'hélium est moins dense que l'air, donc lorsqu'il s'échappe de son confinement, il flotte dans l'espace.

Pendant longtemps, les États-Unis ont été le plus grand producteur d'hélium au monde, représentant 40% de l'approvisionnement mondial. Le numéro deux est l'Algérie et le numéro trois est le Qatar. L'hélium est récupéré en très petites quantités à partir de la production de gaz naturel. Seulement 0,3% ou plus est considéré comme nécessaire pour l'extraction commerciale de l'hélium.

Aux États-Unis, les champs d'hélium récupérable sont tous situés à une distance assez courte les uns des autres dans le sud-ouest des États-Unis. Les champs sont situés dans les États américains du Colorado, du Kansas, de l'Oklahoma, du Texas, de l'Utah et du Wyoming.

Selon un article récent de la publication spécialisée Gasworld, 75% de l'hélium mondial provient désormais de trois endroits seulement: la ville industrielle de Ras Laffan au Qatar, ExxonMobil dans le Wyoming et le Réserve nationale d'hélium des États-Unis à Amarillo, Texas.

L'histoire de l'hélium

L'hélium a été extrait pour la première fois en 1903 à Dexter, au Kansas, lorsqu'une opération de forage pétrolier a produit un geyser à gaz qui ne brûlait pas. Le géologue de l'État du Kansas a prélevé un échantillon à l'Université du Kansas, où il a été identifié comme de l'hélium.

Pendant la Première Guerre mondiale, la marine américaine a parrainé trois usines d'hélium et a utilisé le gaz dans ballons de barrage. C'étaient de gros ballons avec des câbles attachés à leur fond qui pouvaient voler au-dessus des aérodromes pour décourager les avions ennemis de survoler.

Après la guerre, les États-Unis ont construit leur premier dirigeable rigide rempli d'hélium, l'USS Shenandoah en 1923.

Réserve nationale d'hélium des États-Unis

En 1925, le congrès américain a adopté le Loi sur l'hélium de 1925 qui avait deux objectifs: il a créé un Réserve nationale d'hélium à Amarillo, au Texas, et il a interdit l'exportation d'hélium. En raison de cette interdiction et du monopole des États-Unis sur la production d'hélium, les dirigeables, comme le Hindenburg, ont été contraints d'utiliser l'hydrogène comme gaz de levage. En raison de la grande inflammabilité de l'hydrogène, cela a conduit à la catastrophe de Hindenburg le 6 mai 1937.

Après le Amendements aux lois sur l'hélium de 1960, les États-Unis ont chargé cinq usines privées de récupérer l'hélium du gaz naturel et de le stocker dans la réserve nationale d'hélium. Là, le gaz est comprimé à la surface, et stocké dans une couche de roche dolomitique plus de 3000 pieds souterrain. Une épaisse couche de sel maintient le gaz en place.

La roche dolomitique est l'une des seules formations géologiques sur terre pouvant contenir de grandes quantités d'hélium. Les champs de gaz naturel à proximité de la réserve sont également particulièrement riches en hélium.

Le gouvernement a également construit un 425 milles (Environ 684 km) entre Bushton, Kansas et Amarillo, Texas, pour transporter le gaz.

En 1995, il y avait un milliard de mètres cubes d'hélium stocké dans la réserve nationale d'hélium, et la réserve était 1,4 milliard de dollars endetté. Cela a conduit le Congrès américain à adopter le Loi de 1996 sur la privatisation de l'hélium. La réserve était chargée de vendre ses fournitures, mais au lieu de laisser le marché de l'hélium fixer le prix, la loi sur la privatisation de l'hélium spécifiait un prix qui était environ la moitié du prix du marché libre. Cela a sapé les efforts pour conserver les approvisionnements existants en gaz.

Nouvelles découvertes d'hélium

Au milieu des années 1990, une nouvelle usine d'hélium à Arzew, en Algérie, a produit 17 millions de mètres cubes (600 millions de pieds cubes) d'hélium, ce qui suffit à satisfaire l'ensemble de la demande européenne. Entre 2004 et 2006, des usines d'hélium ont été construites à Ras Laffam, au Qatar et à Skikda, en Algérie.

Récemment, des chercheurs des universités de Durham et d'Oxford ont découvert un nouveau champ d'hélium dans la vallée du Rift en Tanzanie en Afrique de l'Est. Sa taille est estimée à environ 54 milliards de pieds cubes, ce qui suffirait à remplir 1.2 million Scanners IRM ou beaucoup de ballons de fête.


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