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Une image plus belle du ciel nocturne que jamais vue auparavant

Une image plus belle du ciel nocturne que jamais vue auparavant

La NASA est célèbre pour nous présenter certaines des images les plus emblématiques de l'espace. Mais cette dernière image de l'agence spatiale américaine doit être l'une des meilleures.

L'image radiographique du ciel nocturne vous coupera le souffle. Produit par l'étoile à neutrons Interior Composition Explorer (NICER), l'image montre tout le ciel nocturne en rayons X.

NICER est une charge utile à bord de la Station spatiale internationale (ISS) et a pour objectif principal de cibler et de suivre les sources cosmiques lorsque la station tourne autour de la Terre toutes les 93 minutes. L'image, mieux décrite comme une carte, est réalisée à partir des données des 22 premiers mois de l'instrument.

NICER enquête sur les étoiles mortes

Les points lumineux montrent où NICER a passé plus de temps à se fixer dans une direction particulière. Ces spots sont des cibles importantes que NICER surveille.

«Même avec un traitement minimal, cette image révèle le Cygnus Loop, un reste de supernova d'environ 90 années-lumière de diamètre et qui aurait entre 5 000 et 8 000 ans», a déclaré Keith Gendreau, chercheur principal de la mission au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt. Maryland.

«Nous construisons progressivement une nouvelle image radiographique de tout le ciel, et il est possible que les balayages nocturnes de NICER découvrent des sources jusque-là inconnues.»

La mission principale du NIGER est de rechercher les restes d'étoiles mortes appelées étoiles à neutrons. Les mesures de ces étoiles mortes aideront les physiciens à comprendre quelle matière existe dans leurs noyaux denses. Ces vieux faisceaux de gaz peuvent parfois être considérés comme des pulsars ou des étoiles à neutrons à rotation rapide qui semblent «pulser» une lumière vive.

Oubliez le GPS, les pulsars vous aideront à naviguer dans l'espace

Les pulsars sont bien adaptés pour être observés par NICER et constituent une grande partie des cibles de l'instrument. Il utilisera également ces pulsars pour tester une nouvelle méthode de navigation. L'utilisation des pulsars comme moyen de naviguer dans le ciel nocturne pourrait être une méthode pour les futurs explorateurs de l'espace pour s'orienter dans l'espace lointain.

NICER a été installé sur l'ISS en 2017 et depuis son déploiement a fourni de nombreux travaux scientifiques importants. Récemment, le NICER a tracé un nouveau territoire autour d'un trou noir. L'instrument a détecté la lumière des rayons X du trou noir appelé MAXI J1820 + 070 (J1820 pour faire court). Des ondes de rayons X ont formé des «échos lumineux» qui se reflétaient sur le gaz tourbillonnant près du trou noir et révélaient des changements dans la taille et la forme de l’environnement.

"NICER nous a permis de mesurer les échos de lumière plus près d'un trou noir de masse stellaire que jamais auparavant", a déclaré Erin Kara, astrophysicienne à l'Université du Maryland, à College Park et au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, qui a présenté le résultats de la 233e réunion de l'American Astronomical Society à Seattle.

«Auparavant, ces échos lumineux provenant du disque d'accrétion interne n'étaient visibles que dans les trous noirs supermassifs, qui représentent des millions à des milliards de masses solaires et subissent des changements lentement. Les trous noirs stellaires comme le J1820 ont des masses beaucoup plus faibles et évoluent beaucoup plus rapidement, de sorte que nous pouvons voir les changements se produire à des échelles de temps humaines.


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