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Pour la toute première fois, des chercheurs identifient une fourrure rougeâtre dans un fossile vieux de 3 millions d'années

Pour la toute première fois, des chercheurs identifient une fourrure rougeâtre dans un fossile vieux de 3 millions d'années

La `` souris puissante '', affectueusement nommée par ses chercheurs pour sa similitude avec la souris des champs d'aujourd'hui, a traversé les prairies du village allemand actuel de Willerhausen, il y a trois millions d'années.

Tel que publié mardi dans Nature Communications, ce fossile incroyablement bien conservé d'une souris arborait une fourrure brun rougeâtre sur son corps principal et un ventre blanc comme neige.

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Les chercheurs le savent grâce à une étude menée par des scientifiques britanniques de l'Université de Manchester, où une technique de rayons X appelée spectroscopie ainsi que diverses techniques d'imagerie ont été utilisées.

C'est la première fois que des chercheurs ont pu discerner la signature chimique de la fourrure ou des plumes rouges dans un fossile ancien. Des composants chimiques pour les pigments foncés tels que le noir ou le brun, connus sous le nom d'eumélanine, avaient déjà été découverts.

Cependant, cet article le plus récent a eu une percée dans la capacité de réconcilier les couleurs pigmentaires rougeâtres ou jaunes fossilisées sous forme de phéomélanine.

Un passé coloré

Jusqu'à présent, les techniques de représentation du pigment des animaux fossilisés, intégrales lors de la reconstruction d'espèces éteintes, ne permettaient pas d'identifier différentes pigmentation comme la couleur rouge.

Phil Manning, professeur à l'Université de Manchester et co-responsable de la recherche, déclare que «la vie sur Terre a jonché les archives fossiles d'une mine d'informations qui n'ont été accessibles que récemment à la science».

Manning poursuit: «Une suite de nouvelles techniques d'imagerie peut maintenant être déployée, ce qui nous permet de plonger profondément dans l'histoire chimique d'un organisme fossile et les processus qui ont préservé ses tissus. Là où autrefois nous voyions simplement des minéraux, maintenant nous décrochons doucement le ' fantômes biochimiques 'd'espèces éteintes depuis longtemps. "

L’étude est le fruit d’une collaboration entre des chercheurs de l’université de Manchester et des scientifiques du SLAC National Accelerator Laboratory du Département américain de l’énergie. L'équipe a utilisé des stries de rayons X de la source lumineuse de rayonnement synchrotron de Stanford (SSRL) du SLAC et de la source de lumière diamant (DLS) au Royaume-Uni pour les aider dans leurs recherches.

"Ce que nous avons constaté, c'est que la souris est préservée avec des détails absolument étonnants, presque tout le squelette et la plupart des tissus mous du corps, de la tête, des pieds et de la queue peuvent être facilement reconnus", a déclaré Uwe Bergmann, co-auteur de la recherche et scientifique du personnel du Laboratoire national des accélérateurs du SLAC.

"Les cartes radiographiques montrent que non seulement les structures sont préservées, mais que les informations biochimiques originales peuvent être résolues. C'était une merveilleuse surprise."

Le pigment rouge est incroyablement difficile à préserver. Mais, ce n'est pas seulement de savoir que cette souris avait une fourrure rougeâtre qui est la partie importante, c'est que "cela a des implications qu'il y a un espoir d'identifier des pigments dans de nombreux autres fossiles", comme le dit Bermann.

Revenir en arrière pour avancer

Il ne s'agit pas simplement de regarder dans le passé, car cette révélation pourrait également avoir un impact profond sur l'avenir de la recherche et de la préservation des fossiles.

Dans un effort combiné entre la physique, la paléontologie, la géochimie et la chimie organique, les scientifiques auront désormais une idée plus claire de ce qu'il faut rechercher.

Comme le dit Roy Wogelius, co-auteur de la recherche et géochimiste à l'Université de Manchester, "Nous comprenons maintenant ce qu'il faut rechercher à l'avenir et nous espérons que ces résultats signifieront que nous pourrons devenir plus confiants dans la reconstruction d'animaux disparus et ainsi ajouter une autre dimension à l'étude de l'évolution. "


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