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Les détecteurs de monoxyde de carbone pourraient avertir de la vie extraterrestre

Les détecteurs de monoxyde de carbone pourraient avertir de la vie extraterrestre

De loin, les astronomes ont jusqu'à présent supposé que le monoxyde de carbone céleste dans l'atmosphère d'une planète était un signe de sans vie. Maintenant, de nouvelles recherches révèlent qu'il peut en fait être un indicateur de la vie extraterrestre.

«Avec le lancement du télescope spatial James Webb dans deux ans, les astronomes pourront analyser les atmosphères de certaines exoplanètes rocheuses», a déclaré Edward Schwieterman, auteur principal de l'étude et chercheur postdoctoral du programme postdoctoral de la NASA au Département des sciences de la Terre de l'UCR.

«Ce serait dommage de négliger un monde habité car nous n'avons pas considéré toutes les possibilités.

Les chercheurs ont utilisé des modèles informatiques de chimie dans la biosphère pour identifier des scénarios dans lesquels le monoxyde de carbone s'accumule dans l'atmosphère des planètes.

Dans le premier scénario, l'équipe a regardé la Terre il y a un milliard d'années. À l'époque, l'océan était plein de vie microbienne malgré une atmosphère dépourvue d'oxygène. En fait, l'équipe a découvert que la Terre à l'époque pouvait maintenir des niveaux de monoxyde de carbone d'environ 100 parties par million (ppm).

«Cela signifie que nous pourrions nous attendre à des abondances élevées de monoxyde de carbone dans les atmosphères d'exoplanètes habitées mais pauvres en oxygène en orbite autour d'étoiles comme notre propre soleil», a déclaré Timothy Lyons, l'un des co-auteurs de l'étude, professeur de biogéochimie au Département des sciences de la Terre de l'UCR. et directeur du Centre d'astrobiologie UCR Alternative Earths.

"C'est un exemple parfait de la mission de notre équipe d'utiliser le passé de la Terre comme guide dans la recherche de la vie ailleurs dans l'univers."

Dans un second scénario, l'équipe s'est intéressée à la photochimie autour d'étoiles naines rouges comme Proxima Centauri. Cette étoile est la plus proche de notre soleil à 4,2 années-lumière.

Les modèles de l'équipe ont constaté que si une planète autour d'une telle étoile devait avoir des formes de vie extraterrestres et être riche en oxygène, elle serait également très riche en monoxyde de carbone.

"Compte tenu du contexte astrophysique différent de ces planètes, nous ne devrions pas être surpris de trouver des biosphères microbiennes favorisant des niveaux élevés de monoxyde de carbone", a déclaré Schwieterman.

"Cependant, ce ne serait certainement pas de bons endroits pour la vie humaine ou animale telle que nous la connaissons sur Terre."

Se préparer à une mission cruciale

Les planètes de la zone habitable de Proxima Centauri sont probablement des cibles d'exploration par le télescope spatial James Webb, dont le lancement est prévu pour mars 2021. L'étude actuelle s'assure qu'aucune planète ne reste inexplorée en raison de la fausse hypothèse selon laquelle une teneur élevée en monoxyde de carbone conduit à la mort. .

"Bien que d'autres études aient fait une modélisation photochimique des exoplanètes qui inclut le monoxyde de carbone, personne ne s'était concentré sur le monoxyde de carbone sur les exoplanètes semblables à la Terre d'une manière aussi systématique", a déclaré Schwieterman.

"Nous avons maintenant un guide pour déterminer quels niveaux de monoxyde de carbone sont compatibles avec une biosphère photosynthétique."

Ce projet a été financé par l'Institut d'astrobiologie de la NASA et l'étude publiée dans TheJournal astrophysique.


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