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Un mystère de plusieurs décennies sur les icebergs verts peut être résolu

Un mystère de plusieurs décennies sur les icebergs verts peut être résolu

Les icebergs sont beaux à regarder avec leurs teintes bleues et blanches. Ces couleurs ont un sens pour les glaciers car la glace absorbe plus de lumière rouge que le bleu.

Cependant, depuis le début des années 1900, les explorateurs ont signalé l'existence troublante d'icebergs verts autour de l'Antarctique. Ces impressionnants glaciers n'ont jamais été expliqués par la science jusqu'à présent.

Les chercheurs ont révélé une nouvelle théorie sur la cause de la teinte vert émeraude. Le coupable, soupçonnent-ils, ce sont les oxydes de fer dans la poussière de roche du continent antarctique.

Le fer est un nutriment clé pour le phytoplancton, composants autotrophes de la communauté planctonique qui forment la base du réseau trophique de nos océans. Cependant, le nutriment est rare dans de nombreuses zones océaniques.

Désormais, les chercheurs soupçonnent que les icebergs verts transportent du fer du continent de l'Antarctique vers la haute mer lorsqu'ils se détachent.

«C'est comme porter un colis au bureau de poste. L'iceberg peut livrer ce fer dans l'océan au loin, puis fondre et le livrer au phytoplancton qui peut l'utiliser comme nutriment», a déclaré Stephen Warren, glaciologue au Université de Washington et auteur principal de la nouvelle étude.

Icebergs importants

"Nous avons toujours pensé que les icebergs verts n'étaient qu'une curiosité exotique, mais maintenant nous pensons qu'ils peuvent en fait être importants."

Warren a commencé à étudier les icebergs verts en 1988 lorsqu'il a prélevé une carotte près de la plate-forme de glace d'Amery sur la côte de l'Antarctique oriental. Il a été impressionné par la teinte et la texture de la glace verte.

"Quand nous avons grimpé sur cet iceberg, la chose la plus étonnante n'était en fait pas la couleur mais plutôt la clarté", a déclaré Warren. "Cette glace n'avait pas de bulles. Il était évident que ce n'était pas de la glace de glacier ordinaire."

La glace de glacier conventionnelle a des poches d'air qui réfléchissent la lumière. Cependant, en Antarctique, certains icebergs ont une couche de glace marine, glace qui est plus claire et plus sombre car elle manque de poches d'air.

En 1988, Warren a découvert que les parties vertes des icebergs étaient constituées de glace marine et non de glace de glacier. Il a alors d'abord soupçonné qu'une impureté dans l'eau de l'océan sous la plate-forme de glace d'Amery était responsable de la teinte verte.

Cependant, en 1996, Warren et ses collègues ont découvert que la glace marine verte contenait la même quantité de matière organique que la glace marine bleue. Cela rendit perplexe Warren.

Ce n'est qu'il y a quelques années que Warren a finalement obtenu une réponse potentielle à son enquête sur la teinte verte lorsqu'un océanographe de l'Université de Tasmanie a testé la teneur en fer d'une carotte de glace de la plate-forme de glace d'Amery. Ce qu'elle a trouvé est devenu la base de la théorie de Warren.

Le fond du noyau de glace verte contenait près de 500 fois plus de fer que la glace glaciaire au-dessus. C'est à ce moment que Warren a commencé à soupçonner que les oxydes de fer dans la glace marine faisaient verdir les glaciers.

Les chercheurs proposent maintenant d'étudier les icebergs de différentes couleurs pour leur teneur en fer et leurs propriétés de réflexion de la lumière. Si la théorie de Warren s'avère correcte, cela signifierait que les icebergs verts sont cruciaux pour nos océans.

L'étude est publiée dans leJournal of Geophysical Research: Océans, une revue de l'American Geophysical Union.


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