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Bébés chinois CRISPR: Jiankui travaillait-il seul?

Bébés chinois CRISPR: Jiankui travaillait-il seul?

À la fin de l'année dernière, le monde a été stupéfait lorsque le scientifique chinois He Jiankui a annoncé qu'il avait réussi à modifier les gènes d'embryons à l'aide de la technologie CRISPR. Il affirme que les embryons modifiés avaient été portés à terme par une mère et que d'autres bébés modifiés étaient en route.

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Il a été confronté à une réaction intense de la part de la communauté scientifique mondiale, y compris de son université. Plus tard, la Chine a déclaré qu'elle enquêterait sur les expériences et porterait plainte en conséquence.

Qui savait quoi?

De nouveaux rapports indiquent maintenant que les autorités chinoises en ont peut-être su plus qu'elles ne l'avaient initialement laissé entendre. En examinant plusieurs rapports de médias indépendants, une image sombre se dégage de ce que le gouvernement chinois et l'académie des sciences savaient du travail de He avant qu'il ne devienne public.

Non seulement il aurait pu travailler avec la permission du gouvernement chinois, mais ses recherches sur l'édition de gènes auraient pu être effectuées dans l'intention de modifier le cerveau des bébés et de les immuniser contre le VIH.

L’hôpital pour femmes et enfants de Shenzhen Harmonicare, où il a effectué ses travaux, nie avoir eu connaissance de ses recherches et a déclaré qu’il porterait plainte. Cependant, le Washington Post a rapporté qu’un responsable de l’hôpital, Lin Zhitong, apparaît dans l’Associated Press et la vidéo de critique du MIT louant le travail de He.

Mutations très risquées

Il prétend avoir «désactivé» un gène appelé CCR5 qui est associé à l’entrée du VIH dans les cellules. Il dit que son objectif était d'imiter une mutation génétique qui se produit chez environ 10% des Européens et qui les protège du VIH.

Bien qu'applaudible à certains égards, il peut avoir causé des mutations dans d'autres parties du génome des bébés qui pourraient avoir de graves conséquences sur la santé. Il dit qu'il n'a pas trouvé de telles mutations, mais les vrais résultats de son travail pourraient ne pas apparaître dans les enfants édités pendant des années.

Bien que le CCR5 soit associé au VIH, il aide également à combattre d'autres infections telles que le virus du Nil occidental potentiellement mortel. Les jumeaux nés avec les gènes modifiés peuvent maintenant être sensibles à ce virus.

Les bébés édités peuvent être supérieurs sur le plan cognitif

CCR5 est également lié à la cognition cérébrale. De nouvelles recherches montrent que la désactivation du gène CCR5 rend les souris plus intelligentes et aide le cerveau humain à se rétablir après un accident vasculaire cérébral. Alors essayait-il d'affecter le cerveau de ses patients?

«La réponse est probablement oui, cela a affecté leur cerveau», a déclaré Alcino J. Silva, neurobiologiste à l'Université de Californie à Los Angeles à la revue du MIT.

«L'interprétation la plus simple est que ces mutations auront probablement un impact sur la fonction cognitive des jumeaux.»

L'avenir n'est pas clair

Il n'y a aucune preuve. Il a édité les gènes dans le but d'augmenter la cognition cérébrale, bien qu'il ait admis dans les entretiens qu'il était conscient du lien entre le CCR5 et la fonction cérébrale. Mais lorsqu'il a insisté davantage sur le sujet, il a répondu: "Je suis contre l'utilisation de l'édition du génome pour l'amélioration."

Il est actuellement détenu en Chine alors que les enquêtes se poursuivent. On ne sait pas ce qui l'attend pour lui ou pour la science.

Le travail d’Il sera-t-il une étape vers l’utilisation de la technologie CRISPR chez les humains ou le travail malhonnête d’un homme a-t-il fait reculer la science alors que le monde est aux prises avec cette question éthique complexe?


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