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BASIC: Le premier langage informatique pour les masses

BASIC: Le premier langage informatique pour les masses

Dans les années 50 et 60, avant l'introduction du langage de programmation BASIC, les ordinateurs comme le Mark I et l'UNIVAC nécessiteraient des opérateurs spéciaux pour alimenter des cartes perforées contenant les instructions informatiques. Les programmes, tels que nous les connaissons actuellement, n’existaient pas, et ces ordinateurs étaient plus proches de la calculatrice scientifique d’un enfant d’école que les ordinateurs que nous utilisons aujourd’hui.

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Il nous a fallu plusieurs innovations majeures pour aller au-delà des débuts de l'informatique pour arriver là où nous en sommes aujourd'hui, mais aucune d'elles n'aurait eu d'importance s'il n'y avait pas BASIC, le premier langage de programmation que tout le monde pourrait apprendre, démystifier l'ordinateur et poser le base cruciale pour la révolution des ordinateurs personnels.

Origine de BASIC

BASIC, ou code d’instruction symbolique tout usage pour débutants, était un développement essentiel qui répondait à un besoin très particulier. Avant le BASIC, un mathématicien ou un informaticien s'assoyait à son bureau et écrivait les opérations mathématiques qu'un ordinateur devait effectuer sous la forme d'une pile de cartes perforées.

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Ils se rendaient ensuite dans la salle informatique et remettaient la pile à un opérateur informatique qui introduirait leurs cartes une par une dans la machine. En fonction du nombre de «programmes» que l'opérateur a dû exécuter avant d'arriver au vôtre, vous pourriez attendre toute la journée la sortie de vos calculs.

Personne n'avait le temps de jouer sur ces machines, leur utilisation était donc réservée à quelques privilégiés dont le travail était suffisamment important pour le justifier et qui savaient ce qu'ils faisaient.

Lorsque John Kemeny et Thomas Kurtz du département de mathématiques du Dartmouth College ont tenté de trouver la meilleure façon d’apprendre à leurs élèves à utiliser ces nouvelles machines informatiques, ils n’avaient pas l'intention de lancer une révolution. Ils ont simplement reconnu l'importance que ces systèmes joueraient à l'avenir et ont voulu exposer tous leurs étudiants à leur utilisation et à leur fonction, quel que soit leur domaine d'études.

«Notre vision était que chaque étudiant sur le campus devrait avoir accès à un ordinateur, et tout membre du corps professoral devrait pouvoir utiliser un ordinateur dans la salle de classe chaque fois que cela était approprié», a-t-il déclaré lors d'une interview vidéo en 1991. "C'était aussi simple que ça."

Ensemble, dans un incroyable effort de collaboration avec leurs étudiants de premier cycle, Kemeny et Kurtz construiraient le premier langage de programmation informatique véritablement accessible au monde, BASIC, et il deviendrait bientôt la façon dont les gens du monde entier apprendraient à utiliser et à programmer un ordinateur pour les années à venir. .

Construire une langue accessible

«Nous ne pensions qu'à Dartmouth», a déclaré Kurtz. «Nous avions besoin d’une langue qui puisse être« enseignée »à pratiquement tous les étudiants (et professeurs) sans qu’ils aient à suivre un cours.»

Obtenir une majeure en anglais pour produire des cartes perforées avec des mathématiques serait une classe difficile à remplir, même s'il était nécessaire d'obtenir son diplôme, donc l'un des développements clés qui ont rendu BASIC possible était le concept, tout nouveau à l'époque, de Time. Partage.

C'était l'idée que, entre les séquences de saisie utilisateur, l'ordinateur pouvait travailler sur le programme de quelqu'un d'autre et faire le tour du premier utilisateur une fois qu'il avait terminé sa saisie sur un terminal. Il s'agissait d'un développement révolutionnaire et mettrait bientôt fin aux cartes perforées pour toujours.

Tout ce dont vous aviez besoin maintenant était l'utilisateur d'un terminal de téléscripteur avec un clavier où ils pouvaient taper leur programme. Dartmouth a mis en œuvre le nouveau modèle de partage de temps et il est devenu connu sous le nom de système de partage de temps de Dartmouth (DTSS). Maintenant qu'un major anglais était assis au terminal du DTSS, que devaient-ils taper?

«Nous voulions que la syntaxe de la langue se compose de mots communs et que ces mots aient une signification plus ou moins évidente», a déclaré Kurtz. "C'est un peu exagéré, mais n'est-il pas plus simple d'utiliser HELLO et GOODBYE à la place de LOGON et LOGOFF?"

Avec une subvention de 300000 $ de la National Science Foundation et deux nouveaux ordinateurs de GE, BASIC a été introduit en 1964, composé de seulement 14 commandes qui permettaient à l'utilisateur d'effectuer des opérations mathématiques et de stocker le résultat dans une variable, de répéter une instruction en boucle, passez à une autre partie du programme et imprimez sur un téléscripteur, entre autres.

Ce qu'il n'avait pas, jusqu'à ce qu'il soit ajouté dans la 3ème révision de BASIC en 1966, était un moyen pour un programme de prendre l'entrée de l'utilisateur, donc INPUT a été ajouté, permettant à un programme d'accepter les caractères alphanumériques saisis par l'utilisateur .

Là où autrefois les programmes informatiques étaient des moyens d'effectuer rapidement des calculs complexes, ils pouvaient désormais faire pratiquement n'importe quoi et être encore assez simples pour que quiconque puisse apprendre en moins d'une journée.

Le plus important de tous, selon Kemeny et Kurtz, était que le système DTSS était librement accessible à quiconque souhaitait l'utiliser. Dans une brochure annonçant l’ouverture du centre informatique de Dartmouth en 1966, Kemeny a écrit que «[a] ny étudiant peut entrer dans la bibliothèque, parcourir les livres ou en ramener dans sa chambre. Personne ne lui demande pourquoi il veut le livre et il n’a besoin de l’autorisation de personne. »

«De même, tout étudiant peut entrer dans le centre de calcul de Kiewit, s'asseoir à une console et utiliser le système de partage de temps. Personne ne demandera s'il résout un problème de recherche sérieux, fait ses devoirs facilement, joue au football ou écrit une lettre à sa petite amie.

Les ordinateurs étaient désormais disponibles pour quiconque souhaitait en utiliser un et c'était une étape révolutionnaire dans l'histoire de l'informatique.

Évangéliser BASIC dans le monde

Le succès de BASIC à Dartmouth était évident presque immédiatement. Kemeny et Kurtz ont célébré leur succès dans un rapport de 1967 en soulignant que 2000 étudiants, représentant 80% des étudiants de première année entrants depuis l'introduction de BASIC trois ans plus tôt, avaient appris à écrire et à déboguer des programmes informatiques en utilisant BASIC et DTSS.

«Quiconque essaie de convaincre un étudiant de premier cycle de Dartmouth que les ordinateurs sont à craindre ou qu'ils sont de peu d'utilité, sera accueilli avec un mépris bien fondé», ont-ils écrit. «L'étudiant de Dartmouth sait mieux - et le sait par expérience personnelle.»

Ils ne se sont pas non plus arrêtés au Dartmouth College. En utilisant des lignes téléphoniques, Dartmouth a autorisé d'autres écoles de la région à utiliser DTSS à leurs propres fins, y compris les écoles secondaires jusqu'à Harvard et Princeton. Il a partagé leurs connaissances avec d'autres institutions et a aidé à mettre en place des systèmes similaires dans d'autres écoles utilisant BASIC et GE a pris DTSS et BASIC et a vendu le système à des clients commerciaux.

BASIC était sur la bonne voie pour étendre la capacité de programmer un ordinateur compatible BASIC - qui était également produit en plus grand nombre - à tout étudiant, bureau d'affaires ou amateur qui le souhaitait.

Cependant, il a fallu l'introduction d'une nouvelle implémentation de BASIC, Microsoft BASIC, pour que la langue quitte les bureaux et les universités et se généralise.

En 1975, MITS a lancé l'Altair 8800, le tout premier ordinateur personnel au monde. L'ingénieur Honeywell Paul Allen et son ami Bill Gates - alors toujours à Harvard - ont écrit une version de BASIC qui fonctionnerait sur la nouvelle machine, devenant ainsi le tout premier logiciel de Microsoft.

«J'ai estimé une fois que, avant même que Bill Gates ne se lance dans l'action, cinq millions de personnes dans le monde savaient comment écrire des programmes en BASIC», a déclaré Kurtz dansNaissance de BASIC,Film du Dartmouth College célébrant le 50e anniversaire du développement du langage informatique.

Microsoft continuerait à licencier sa version de BASIC à tous les principaux fabricants d'ordinateurs de l'époque, d'Apple à Atari, garantissant que presque tous les programmeurs de la première vague nés de la révolution des ordinateurs personnels auraient probablement écrit leurs premiers programmes en BASIC. .

«Le but de Kemeny et Kurtz était de mettre ces superbes machines nouvelles et intéressantes à la disposition d'un groupe d'esprits beaucoup plus large», déclare Daniel Rockmore, directeur du Neukom Institute for Computational Science au Dartmouth College.

«Ils ont réussi. En regardant les gens qui regardent leur téléphone portable, on pourrait dire qu'ils ont trop bien réussi. »


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