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Qu'est-ce que le Polar Vortex?

Qu'est-ce que le Polar Vortex?

Toutes les années, les États-Unis subissent une explosion soudaine et imprévisible d'air arctique qui peut transformer certains endroits du Midwest américain en certains des endroits les plus froids de la planète. En 1985, un événement de vortex polaire a forcé Ronal Reagan, nouvellement réélu président en 1984, à annuler son défilé en plein air et sa célébration commémorant sa deuxième inauguration. En 2019, il a établi des températures record sans précédent depuis plus de 100 ans. Mais qu'est-ce que le vortex polaire, exactement?

Nous connaissons ce phénomène naturel depuis au moins les années 1850, mais grâce aux médias sociaux, le terme est devenu beaucoup plus connu même si peu d'entre nous en savent beaucoup à son sujet - ou que les scientifiques craignent que le changement climatique fasse ses explosions occasionnelles d'air arctique encore plus régulier.

Qu'est-ce que le Polar Vortex?

Si nous sommes techniques, c'est "ce qu'est un vortex polaire", car il y a en fait deux vortex polaires, un pour chaque pôle. Étant donné que le vortex polaire au-dessus de l'Antarctique ne crée généralement pas d'événements météorologiques que nous subissons, le vortex polaire au-dessus de l'Arctique est toujours celui qui préoccupe les gens. Ce vortex existe toute l'année, avec un second se formant lorsque le pôle entre dans sa saison hivernale.

L'air froid au pôle nord crée des vents forts et soutenus en interagissant avec l'air plus chaud du sud. Pendant les mois d'hiver, la température au pôle nord devient très froide, chutant de près de -110 degrés Fahrenheit (-79 degrés Celsius) et la différence de température avec les latitudes sud augmente, créant des vents plus forts. C’est cet air glacial que le vortex polaire aide à maintenir en place.

À environ 7 miles au-dessus de la Terre, le mouvement de l'air dans le sens antihoraire entraîné par les différences de température entre les latitudes arctique et méridionale crée ce qu'on appelle le courant-jet, qui est un courant plus ou moins circulaire de vent d'ouest qui entoure l'Arctique. Vous pourriez reconnaître cela à partir des rapports météorologiques si vous vivez dans l'hémisphère nord, car le jet stream est ce qui crée et entraîne les systèmes haute et basse pression qui donnent aux latitudes plus méridionales leur temps, à la fois un ciel bleu clair et des tempêtes de neige, et c'est quoi apporte un air plus chaud et tropical dans le nord de l'Europe, permettant au Royaume-Uni, dont la latitude est à peu près la même que celle de la Nouvelle-Écosse, au Canada, d'avoir un climat relativement tempéré.

Plus haut, il y a un autre vortex connu sous le nom de vortex polaire stratosphérique, qui se forme pendant les mois d'hiver lorsque le pôle Nord est plongé dans sa nuit de plusieurs mois. Selon la NASA, il s'agit d'une «région d'air à grande échelle contenue par un fort courant-jet d'ouest en est qui fait le tour de la région polaire. Ce courant-jet est généralement appelé le jet nocturne polaire. » Ce second vortex est plus petit que le vortex inférieur créant

Ce vortex supérieur d'air extrêmement froid est maintenu verrouillé en place par la force du courant-jet inférieur, qui est entraîné par la différence de température entre les latitudes arctique et méridionale. Ce que cela crée essentiellement, c'est un gigantesque tourbillon au pôle nord qui maintient l'air arctique en spirale serrée au-dessus du pôle.

Quand le Jet Stream vacille

Si tout cela ressemble à un système climatique bien ordonné, vous avez partiellement raison. Ce phénomène maintient généralement le pire de l’air arctique contenu, de sorte que New York ne fait pas régulièrement aussi froid que Minneapolis, MN, et Minneapolis, MN est en fait habitable toute l’année.

Comme tout système atmosphérique, cependant, il y aura des irrégularités. Le courant-jet est entraîné par la différence de température entre la région polaire arctique et les latitudes inférieures plus chaudes, donc lorsque cette différence devient moins extrême, ces vents ralentissent.

De la même manière qu'une rivière à mouvement rapide coule en ligne droite mais une rivière lente serpente, le courant-jet commence à perdre sa forme circulaire à mesure que ses vents se déplacent lentement. Cela amène le courant-jet à former des crêtes et des creux qui amènent les systèmes à haute pression plus au nord vers le pôle, perturbant le vortex supérieur en hiver.

Cela a pour effet de pousser le vortex supérieur hors du poteau, et même de diviser le vortex en tourbillons plus petits, mais non moins glacés, qui sont tirés vers le bas des poteaux par le courant de jet sinueux.

En conséquence, selon le US National Weather Service, «le vortex polaire se dilatera, envoyant de l'air froid vers le sud avec le jet stream. Cela se produit assez régulièrement en hiver et est souvent associé à d'importantes éclosions d'air arctique aux États-Unis.

En 2014, un tel événement s'est produit lorsque «le vortex polaire s'est soudainement affaibli et qu'un énorme système de haute pression s'est formé au-dessus du Groenland», selon la National Oceanic and Atmospheric Administration des États-Unis. «Le système haute pression a bloqué la fuite de tout cet air froid dans le courant-jet et a permis à une partie du vortex polaire de se rompre et de se déplacer vers le sud.»

«Des endroits aussi éloignés au sud que Tampa, en Floride, ont subi la colère de ce vortex polaire errant. La plupart du Canada et certaines régions du Midwest des États-Unis avaient des températures plus froides que l'Alaska au plus fort de cette vague de froid.

Quel est le lien entre le changement climatique et le vortex polaire?

Si la différence entre les températures dans l'Arctique et la température dans les latitudes méridionales entraîne le courant-jet et la fermeture de cette différence crée des opportunités pour l'air polaire de glisser vers le sud, alors les futurs modèles climatiques indiquent que ces flambées d'air arctique provenant des pôles deviennent plus fréquents, démontrant à quel point le changement climatique et le vortex polaire sont liés.

Le problème est que les pôles se réchauffent beaucoup plus vite que le reste de la planète. À mesure que la planète se réchauffe, les régions polaires plus froides absorbent la chaleur supplémentaire plus rapidement que les régions qui sont déjà naturellement chaudes. Ainsi, même si les latitudes sud voient la température augmenter en raison du changement climatique, le rythme de ce changement sera plus rapide aux pôles, conduisant à des affaiblissements plus fréquents du courant-jet à mesure que la différence de température entre les deux se rétrécit.

Si l'oscillation du courant-jet conduit à l'intrusion du vortex polaire plus au sud, alors la relation entre le changement climatique et le vortex polaire conduira à des coups de froid plus fréquents comme celui que nous voyons ce mois-ci.

Cette perturbation du courant-jet a des implications plus importantes que la simple augmentation de la fréquence du vortex polaire déversant de l'air froid sur le Midwest américain. On s'attend également à ce qu'il crée toutes sortes de conditions météorologiques extrêmes tout au long de l'année, des vagues de chaleur à l'augmentation des inondations, des tempêtes plus extrêmes et des sécheresses persistantes dans tout l'hémisphère nord.

Préparez-vous à vous grouper

Soyez prudent et essayez de rester dans votre maison. De grandes parties du pays souffrent d'énormes quantités de neige et d'un froid presque record. C'est incroyable la taille de ce système. Ce ne serait pas mal d'avoir un peu de ce bon vieux réchauffement climatique en ce moment!

- Donald J.Trump (@realDonaldTrump) 20 janvier 2019

Alors que beaucoup aiment souligner le vortex polaire comme une preuve que le changement climatique et le réchauffement qui l'accompagne doivent être erronés, il est à la fois exactement conforme à ce à quoi nous devrions nous attendre et une preuve effrayante que les effets du changement climatique ne sont pas exclusivement un inquiétude future, mais se font sentir alors même que vous lisez ceci.

Nos niveaux d’émission actuels sont déjà verrouillés, de sorte que certaines conséquences du changement climatique sont désormais inévitables, mais nous pouvons encore faire beaucoup pour empêcher que des situations comme l’événement de vortex polaire de 2019 ne deviennent encore plus régulières qu’elles ne le sont déjà.


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